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Por qué más olas de calor ponen en peligro nuestra salud y nuestra capacidad para trabajar

( POR NATALIE GROVER) A medida que la Tierra se calienta, se espera que las olas de calor ocurran con más frecuencia, con mayor intensidad y durante períodos más prolongados. El aumento de las temperaturas afecta negativamente a la productividad de los trabajadores y la salud humana, pero para que los legisladores tomen medidas sustantivas para la adaptación al calor y cumplan con lo que los investigadores ven como un acuerdo climático de París que salvará vidas, es clave presentar un caso económico.

NATALIE GROVER cree que es clave presentar un caso económico de los efectos del aumento del calor y como afecta la productividad y la salud

A medida que la Tierra se calienta, se espera que las olas de calor ocurran con más frecuencia, con mayor intensidad y durante períodos más prolongados. El aumento de las temperaturas afecta negativamente a la productividad de los trabajadores y la salud humana, pero para que los legisladores tomen medidas sustantivas para la adaptación al calor y cumplan con lo que los investigadores ven como un acuerdo climático de París que salvará vidas, es clave presentar un caso económico. Este artículo apareció por primera vez en la revista Horizon en agosto de 2020.

En realidad, es bastante fácil para nosotros señalar el problema: tenemos temperaturas en aumento, mayor frecuencia de olas de calor… afecta nuestro rendimiento físico y cognitivo’, dijo Lars Nybo, profesor de fisiología integrativa de la Universidad de Copenhague, Dinamarca. Trabajó en un proyecto llamado  HEAT-SHIELD  diseñado para examinar los efectos de la exposición al calor en la productividad de los trabajadores en sectores industriales que emplean  a la mitad de la mano de obra europea : manufactura, construcción, transporte, turismo y agricultura. El proyecto se desarrolló desde enero de 2016 hasta diciembre de 2021.

A nivel mundial, 2021 estuvo entre los siete más calurosos registrados, y Europa experimentó su  verano más caluroso hasta la fecha . En la región del Mediterráneo, una ola de calor intensa y prolongada en julio y agosto provocó nuevos récords de temperatura y devastadores incendios forestales, un conmovedor recordatorio de que el logro del acuerdo climático de París para mantener el aumento de la temperatura media mundial muy por debajo de los 2 °C es tan importante como siempre. .

Los datos del proyecto HEAT-SHIELD sugieren  que la exposición al calor externo en combinación con la actividad física, que eleva la producción de calor del cuerpo, puede provocar cambios fisiológicos que pueden disminuir el rendimiento laboral, a través de una reducción de la resistencia laboral, la visión, la coordinación motora y la concentración. Esto puede conducir a más errores, así como lesiones.

«Aproximadamente el 70 % de todos los trabajadores europeos, en algún momento de la jornada laboral, no están hidratados de manera óptima», dijo el profesor Nybo. La solución al problema, agregó, es intuitiva: beber agua, reponer electrolitos y reducir la actividad física, pero implementar estas medidas manteniendo la productividad es donde las cosas se complican. 

«Podría decirle al trabajador que se quede en casa y beba margaritas frías a la sombra para evitar el estrés por calor», bromeó. «Pero eso no ayudará a la productividad».

Productividad

Como coordinador de HEAT-SHIELD, al profesor Nybo y su equipo se les encargó no solo evaluar el alcance del problema (modelar el aumento de temperatura esperado en Europa en los próximos años y su impacto en la productividad de los trabajadores), sino también diseñar e implementar soluciones. que son específicos de la ubicación y la vocación para adaptarse a los inevitables aumentos de temperatura.

Un trabajador de la construcción usa un casco de seguridad, lo que afecta la capacidad del cuerpo para purgar el calor, pero el trabajador piensa que este problema no se puede resolver porque es intrínseco a su trabajo, señaló el profesor Nybo.

Superar desafíos como este fue uno de los objetivos clave del proyecto: concebir formas de entretejer estrategias de mitigación del calor junto con los aspectos prácticos del trabajo.

Por ejemplo, los trabajadores al aire libre deben estar atentos a los patrones climáticos y planificar el trabajo más temprano durante los períodos de calor extremo, tomar un breve descanso cada hora y asegurar un fácil acceso al agua. Remedios similares para los trabajadores en entornos cerrados podrían significar una combinación de aire acondicionado, trabajar a la sombra y mejorar la ventilación, teniendo en cuenta la huella ecológica de tales medidas.

Pero a nivel macro, para que los formuladores de políticas sobre el cambio climático tomen medidas concretas aquí y ahora, los números son clave, dijo el profesor Nybo.

En Europa, los trabajadores agrícolas y de la construcción, por ejemplo, pierden alrededor del 15 % del tiempo de trabajo efectivo cuando la temperatura supera los 30 °C, lo que equivale a casi un día laboral a la semana, señaló, citando análisis de HEAT-SHIELD.

Si usted es un formulador de políticas, dice, los números muestran que hay un incentivo para actuar ahora: si mitiga el problema, el costo se estabilizará a un nivel más bajo a largo plazo que si no lo hace.

Calor excesivo

La disminución de la productividad de los trabajadores y el daño económico posterior son impactos destacados del aumento de las temperaturas causado por el cambio climático. Pero para obtener una imagen completa de las consecuencias, es necesario comprender qué le hace el calor excesivo al cuerpo humano.

Puede dañar órganos como el corazón y los pulmones, exacerbar una variedad de enfermedades y aumentar el riesgo de muerte.

El calor extremo puede aumentar  la ocurrencia de ataques cardíacos  y accidentes cerebrovasculares en pacientes susceptibles debido al aumento de la viscosidad de la sangre y aumentar el riesgo de muerte cardiovascular en pacientes vulnerables. Los días cálidos y húmedos también pueden desencadenar  síntomas de asma  y se ha demostrado que aumentan la resistencia de las vías respiratorias, mientras que los climas más cálidos tienden a prolongar la temporada de polen.

Otro efecto secundario del aumento de las temperaturas es la asociación con la contaminación del aire, la mayor causa de muerte ambiental en Europa,  que causa aproximadamente 500 000 muertes prematuras al año .

Los datos de observación y los modelos sugieren que a medida que se calienta, los niveles de contaminación del aire, en particular el gas ozono superficial (O3) y las partículas finas (PM2.5), aumentan en algunas regiones pobladas, incluso cuando  las emisiones de contaminantes del aire no han aumentado . como crear condiciones favorables para los incendios forestales.

Tanto el calor extremo como la contaminación del aire aumentan el riesgo de enfermedades cardiovasculares y respiratorias, que actualmente cuestan a la Unión Europea  unos 600.000 millones de euros  al año. Si estos factores estresantes ambientales continúan acumulándose sin cesar, estos costos podrían aumentar.

Proyecciones

Pero la relación sinérgica entre los contaminantes del aire y el aumento de las temperaturas no se comprende bien y las proyecciones de riesgo para la salud existentes en Europa no dan cuenta adecuadamente de las medidas de adaptación que se pueden tomar para mejorar los riesgos para la salud asociados, según la Dra. Kristin Aunan, investigadora principal de la Centro para la Investigación Climática Internacional con sede en Noruega.  

Hay bastante literatura sobre el impacto a corto plazo, en términos de la variación diaria del impacto del estrés por calor en la mortalidad, pero cuando se trata del impacto a largo plazo, no hay mucha información. ‘ ella dijo.

Como parte de un proyecto llamado  EXHAUSTION  que comenzó en 2019 y se extenderá hasta mayo de 2023, los investigadores, incluido el coordinador del proyecto, el Dr. Aunan, se centran en cuantificar los riesgos de enfermedad cardiopulmonar en diferentes temperaturas.

El proyecto también está trabajando en identificar intervenciones para minimizar los riesgos para la salud provocados por factores estresantes ambientales y desmitificar el vínculo entre la contaminación del aire y los aumentos de temperatura.

Cuantificar el efecto en cascada de las enfermedades cardiopulmonares en la economía es clave para afectar la acción sobre el cambio climático, sugiere.

Los investigadores de EXHAUSTION, por ejemplo, están diseñando un modelo macroeconómico que rastrea el aumento de la hospitalización y la mortalidad en diferentes grupos de edad para medir el impacto en la economía en general en diferentes países europeos. «También tenemos un modelo de abajo hacia arriba, en el que pones un precio a cada muerte prematura o ingreso hospitalario y lo sumas para estimar el costo económico».

Una de las principales preguntas que los investigadores esperan responder es la magnitud del impacto que tendrá en la salud la limitación de los picos de temperatura a 1,5 °C, el objetivo del acuerdo climático de París. 

«No tengo respuesta para eso hoy, pero la razón por la que estamos haciendo este proyecto… es que creemos que hay razones para creer que ser capaz de cumplir con un acuerdo de París salvará muchas vidas y reducirá el sufrimiento humano», dijo el Dr. Aunan dijo.

‘Cuando se discute la política climática y se analizan los costos de la misma, es muy costoso reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, etc. Pero también se deben considerar los beneficios y eso es lo que estamos haciendo con este proyecto, con la esperanza de poder contribuir a la otra cara de la moneda.

Este artículo apareció por primera vez en la revista Horizon en agosto de 2020.

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